Técnicamente, un microorganismo o microbio es un organismo microscópico. El estudio de microorganismos se llama microbiología. Los microorganismos pueden ser bacterias, hongos, arqueas o protistas. El término microorganismos no incluye virus y priones, que generalmente se clasifican como no vivos, parece que la pregunta ¿Qué son los microorganismos? Fue contestada, ¿Verdad? Pero nada más lejos de la realidad.

Entonces… ¿Qué son los microorganismos?

Actualmente hay una gran discusión sobre la organización y clasificación de la vida, particularmente en el estudio de microorganismos. La distinción básica divide a los organismos vivos en dos grupos: procariotas (células sin orgánulos unidos a la membrana interna – la monera, incluida la mayoría de los microorganismos) y eucariotas (células que contienen orgánulos unidos a la membrana – protistas, hongos, plantas y animales).

Antes del advenimiento del microscopio, los organismos vivos se dividían convenientemente en dos reinos: plantas o animales. Sin embargo, esta división no fue satisfactoria: ¿qué pasa con los hongos? Hoy los taxonomistas de los reinos tienen sistemas definidos basados ​​en cinco o seis reinos, ninguno de los cuales incluye virus (o priones). Se considera que los virus están en la línea entre los vivos y los no vivos.

Qué son los microorganismos

Se ha discutido ampliamente si los virus son organismos vivos. La mayoría de los virólogos los consideran no vivos, ya que no cumplen con todos los criterios de la definición de vida generalmente aceptada.

 Por ejemplo, la mayoría de los virus no responden a los cambios en el medio ambiente, que es un rasgo definitivo para los organismos vivos. Además, los virus pueden replicarse solo infectando una célula. Por lo tanto, no pueden reproducirse solos.

Los priones son un agente infeccioso recientemente descubierto. Son proteínas que se pliegan de manera anormal (el plegamiento es una propiedad de las proteínas que les permite tomar una forma que es crítica para su función), y que pueden convertir proteínas normalmente plegadas en proteínas anormalmente plegadas.

El advenimiento del análisis del genoma ha simplificado y complicado la pregunta. El análisis de la secuencia de ADN llevó al Dr. Carl Woese en los años 70 a proponer una división de tres dominios: bacterias, arqueas y eucariotas. Los motivos de esta división se pueden ver en el árbol de la vida que produjo a partir de los datos de secuencia. Este árbol de la vida muestra claramente que los microorganismos representan con mucho la mayoría de la vida en la tierra. ¡Los científicos estiman que el 99% de los microorganismos en la tierra aún no han sido identificados!

La investigación en microorganismos de ventilación hidrotermal de aguas profundas puede ayudar a aclarar algunos de estos problemas de clasificación.